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你从未见过的水星  

2015-03-23 12:26:25|  分类: 每日科学新闻 |  标签: |举报 |字号 订阅

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在它生命的最后几周,“信使”号探测器抓到了水星炽热表面的最新细节。

  

 


NASA/Carnegie/JHUAPL

水星表面环形山内的永久阴影让冰得以存在。

 

NASA“信使”号探测器按计划将在4月30日坠落殒毁,结束将近四年的探索水星任务。在光荣牺牲之前,探测器发回了迄今拍摄质量最好的水星图像。

 

在3月16日公布的这几张照片中,在环形山的底部可以看到以斑点和涡旋形式存在的冰。尽管离太阳这么近,却仍然保持着冰冻。水星上其他地方出现了短的台阶状山脊,好似水星以之闻名的“陡崖”缩微版。此外,水星表面有些地方受某种强劲的太空气流冲刷影响,出现一些微小洞穴。

 

“信使”号自2011年起开始绕行水星,现在即将耗尽引路用的推进剂。目前,这艘探测器距离水星表面约15千米,是有史以来最近的距离。

 

“我们能够近距离观察这颗行星,看到前所未有的细节,”肖恩?所罗门(Sean Solomon)说,他是纽约莱蒙特-多尔蒂地球观测站的一位地球物理学家。所罗门和其他小组成员一道在得克萨斯州伍德兰(The Woodlands)举行的月球与行星科学研讨会上展示了这些新发现。

 

展示内容还包括此次考察任务预期的最大的发现之——水星极地附近隐伏在环形山永久阴影区内的冰。这些冰在太阳近距离烘烤着的水星上仍然保持着冰冻状态,是因为它们从未受阳光直射,南希?沙博(Nancy Chabot)说,她是马里兰州劳雷尔市约翰霍普金斯大学应用物理学实验室的一位行星科学家。

 

在新发的低空图像中,“信使”号深入观察了大约12个近极地的环形山。起初,这些环形山台地的照片看起来漆黑一片、空无一物,因为环形山的明亮边缘让图像过度饱和了。但是对照片进行特殊处理后,沙博能够看到环形山暗淡的台地突显视野。“我们的视野到达了水星上从未被太阳照耀过的地方,”她说。

 

 


NASA/Carnegie/JHUAPL

水星上的富勒环形山可能含有某次太空碰撞产生的冰

 

其中一座以建筑师巴克敏斯特?富勒命名的环形山表现出有规则的亮-暗区域——也许是某种暗色、富碳的物质覆盖在冰层上方。亮区与暗区的交界泾渭分明,表明它们的形成时间相对较晚。一种可能是,从太阳系遥远深处飞来的一块太空岩石冲进水星,带来了以冰的形式存在的水,还有些暗色物质附着上面。

 

水星也以贯穿星球表面大部分的绵长山脊或陡崖而闻名。最大的陡崖长达几百公里,它们可能是在水星冷却、收缩的的年代中形成的裂隙。现在,“信使”号已经在水星发现了此类构造的较小版本。

 


 

NASA/Carnegie/JHAPL

绵长的山脊,或‘陡崖’贯穿水星表面。现在研究人员已经在水星发现了此类构造的较小版本。

 

它们似乎是成群出现的,托马斯?沃特斯(Thomas Watters)说,他是华盛顿特区美国国家航空航天博物馆的一位行星科学家。小型陡崖有时也会出现在水星地壳的下伏部分,这些地方看起来就像地球上活跃地震区可以移动的地壳一样。“这些陡崖激动人心,”沃特斯说,“断层如此年轻,很有可能是今天形成的。”

 

最后,“信使”号也窥见了飞船进入轨道时首次拍到的神秘“凹坑”的新细节。环形山内奇异的亮区原来是不规则的洼地,戴维?布卢伊特(David Blewett)说,他是劳雷尔市应用物理学实验室的一位行星科学家。

 

 


 NASA/Carnegie/JHUAPL

“信使号”2011年首次在水星上拍到了‘凹坑’,但最新的图像显示了这些洼地更清楚的细节。

 

放大后的图像显示这些凹坑看起来比水星上任何其他地方都要年轻。这也表明水星正在经历某种近期变化。

 

NASA发射的“黎明”号探测器最近刚刚抵达富含水的小行星谷神星,它正开始研究环形山底部迷人的点点闪光。研究人员很渴望知道这是否会与水星上的情形相似。

 

探测器操控人员将再进行5次发动机短时燃烧,以抬升“信使号”的高度,但最终水星重力会把它拽向不可避免的陨亡。欧洲航天局(ESA)名为BepiColumbo的探测器预计会在2024年抵达水星,接手“信使号”留下的工作。(作者:Alexandra Witze  翻译:张鹤  审校:丁家琦)

 

原文链接:http://www.nature.com/news/mercury-seen-as-never-before-1.17088

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