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收容狗大显身手   

2015-03-19 12:22:19|  分类: 每日科学新闻 |  标签: |举报 |字号 订阅

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收容所里的狗狗是如何帮助科学家们寻找世界最稀有的大猩猩的呢?它们都拥有哪些跟普通宠物狗不一样的特殊技能呢?

  

Lily坐在一个克罗斯河大猩猩的窝内。(图片来源:Working Dogs for Conservation)

 

我们不能否认,狗狗除了当不了不称职的朋友之外,在其他事情上都可以做得很好。它们尤其擅长给自己揽活儿。最近,研究员就渐渐发掘了狗狗作为野生生物侦查员的潜能,研究员他们也意识到可以利用狗狗的这一潜能来帮助他们搜寻那些拼命寻找藏身之处的濒临灭绝的生物(这可想而知,毕竟也没剩下几只了)。

 

在新西兰,经过特殊训练的狗狗们正在寻找数量不断减少的两种不会飞的本土生物:几维鸟(kiwis)和號鹦鹉(kakapos)。它们也在穿越美国和墨西哥交界的莫哈维沙漠及索诺兰沙漠去寻找生存受到威胁的沙漠乌龟。一个名叫Maya的漂亮姑娘正在澳大利亚的布里斯班搜寻考拉,此外,还有一个皮肤黝黑的小伙子正驾船驶往北太平洋上搜寻虎鲸。

 

目前,他们都在帮助科学家们弄清楚世界上最稀有的大猩猩——克罗斯河大猩猩(Gorilla gorilladiehli)的数量。

 

这个极度濒临灭绝的亚种群居住在尼日利亚和喀麦隆边境的一片占地12000平方千米的高地森林内,那里绿树成荫,但它们却遭受猎人常年的猎杀、栖息地的破坏以及种群数量减少等压力。但是因为它们总是对人避之不及——这一点你也无法去怪罪它们——再加上它们选择的居住地地势极为险恶,所以传统的数量普查的方式根本无法测量出这些克罗斯河大猩猩的数量。这些大猩猩的数量估算数年仍未得到精确的结果,目前预计的数量约在200只到300只之间.

 

现在,一个由来自德国和美国的研究员组成的团队已经启程去探寻追踪大猩猩的更好的方法了,他们也发现,那些经过训练的狗狗们和人类一样可以助他们一臂之力。来自北卡洛琳娜动物园(North Carolina Zoo)的Richard A. Bergl率领着这支队伍,并带上了一些受过特殊训练的狗狗来到喀麦隆克罗斯河的两个地方,他们想将狗狗们发现粪便的技能与人类自己的方法做个比较,。这些研究员们想要看看谁能为研究世界上最稀有的灵长类动物这个难题提供最有效的解决方法。

 


保护区的工作犬和蒙河森林保护区(喀麦隆)的实地工作团队:(后排)Albert Mbong, RomanusIkfuingei, M. Augustin,(中间)Aimee Hurt, Moss Mbue, Ngaio Richards, (前排) Lily, Orbee, 和 Wicket.(图片来源:Working Dogs for Conservation )

 

但是,从哪能找到能胜任这项工作的狗狗呢?答案就是狗狗收容所,因为这些研究员们正在寻找一系列十分特殊的技能。“我们挑选特质优异的狗,也就是说这些狗需要有极为充沛的精力,而这种充沛的精力被很多人视为过度狂躁和对物体的过度痴迷,”团队中来自蒙塔纳工作犬保护基地的Megan Parker说,“这些狗因为有这些与众不同的特质而无法成为一个合格的好宠物,但是我们却可以利用这些特质把它们训练成侦查犬。我们从收容所里挑选狗,挑的就是狗的这种特质。这些狗不仅要精力充沛,还必须要能在与训练员一起工作时能保持高度集中并充满工作的欲望,这样他们才能在真正工作的时候无视一切通常会引诱狗狗们分心去探寻的东西。

 

这个团队通过几个星期越来越复杂的训练,培养狗狗跟踪特殊气味的技能。他们将西部低地的野生大猩猩的粪便送到狗狗们身边以判断它们是否能够适应这种气味。一旦研究员们确定狗狗们有能力进行远程跟踪以后,它们便会被送往喀麦隆。据帕克说,一些经验丰富的狗狗需要几周时间才能达到这项要求,而一只从未接受训练的狗则需要花上9至12周才能跟上进度。

 

一旦到了喀麦隆,狗狗们便会参加过一次搜寻克罗斯河大猩猩的模拟训练,模拟所使用的是新鲜的粪便样本。模拟地点在林柏(Limbé)的一个海滨小镇,会历时四天之久。紧接着,他们便会被转移到Kagwene大猩猩保护区——一个由当地政府建造的,用来保护仅剩的克罗斯河大猩猩的国家公园——和蒙河森林保护区的北部区域,这就是他们进行终极训练的地方。

 

差不多与此同时,另一个有着多年追踪经验的团队也在进行着他们的技能测试。他们试图在指定的区域内找到尽可能多的样本。其中,1至3天的粪便样本是最有价值的发现,因为到了第四天,样本中包含的基因信息就会没用了。

 


Lily正在寻找喀麦隆Kagwene大猩猩保护区的样本。(图片来源:Working Dogs for Conservation)

 

另一边,尽管狗狗团队正为一些极为险峻崎岖的地段大费脑筋——我们必须承认,是那些笨手笨脚的训练员们拖了后腿,但最后仍然是它们遥遥领先。据皇家社会开放科学(Royal Society Open Science)的调查报道显示,这些狗狗们在44天找到了43个新鲜样本和288个老样本。44天内找到43个新鲜样本相当于平均每天找到0.97个样本。而研究员团队只在175天内找到75个新鲜样本和零个老粪便样本。如此比较看来,狗狗队的战果还是挺丰硕的。

 

在这些个队伍采集的所有粪便中,只有76个样本中有充足的DNA可供研究,这部分样本被送往了德国莱比锡城的马克斯普朗克进化人类学研究所(Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology)进行进一步处理。在这里,这些样本将被用于探究野生大猩猩的群居模式,并将基于十年前档案研究它们的个体活动。大猩猩个体会因为它们特殊的基因型而被识别出来——因为它们会将肠细胞与粪便一起排出体外——并且当地大猩猩数量的估算采取的是一种叫捕捉与反捕捉的技术。当生态学家们无法计算出一个种群中每个个体的数量时,他们就会运用这种技术来识别一个种群中的一部分,观察它们出现的频率由此得出一个总数的估算值。

 

“通过测定我们实际识别的和漏掉的个体数,我们可以粗略得出这个种群的规模和我们对这个估算值有多大把握,”团队中来自普朗克研究所的Mimi Arandjelovic说。“由于我们记录了每一个粪便样本的地理位置,我们便可以把找到粪便的位置与附近其他粪便的位置联系起来,来研究出哪一些个体是一个种群的以及他们的种群覆盖面积有多大。

 

“从中,我们还可以看到各群组之间相互有多少重叠的部分和它们对森林的占用情况,”她接着补充说。“如果我们采用这种方法对各群组进行足够长时间的监控观察,我们就会侦查到在各个群组之间移动的个体们。我们可以得知新的群组在何时组建,甚至还可以弄清楚个体间是如何联系在一起的。利用粪便,我们可以判定大猩猩身上可能会携带何种病原体,并看出它们所吃的是什么类型的食物。”

 


工作犬保护组织的团队(从左到右):Aimee Hurt, Megan Parker, Ngaio Richards, Lily, Wicket, 和喀麦隆Kagwene大猩猩保护区的Orbee(图片来源:Working Dogs for Conservation.)

 

“尽管三只狗已经是团队可以负担得起的从美国派去喀麦隆的全部资源了,但这项研究还是证明了一点,就是这种搜捕技术要比目前在该区域用于追踪克罗斯河大猩猩的方法要有效得多。”来自工作犬保护组织的Parker说,“它们不仅可以与对大猩猩饶有兴趣的研究员们一起工作,这些研究员还能教会它们如何可以快速地一次性找到一系列濒临灭绝的物种,这样这些狗狗的使用也更划算。也幸亏喀麦隆和尼日利亚两个地方都在进行一系列保护动物的努力,日后该区域可能也会采取上述的方法。

 

Bergl说,“最关键的事情还是反偷猎法律的实施,这项法律是为了防止对大猩猩的猎杀。”

 

来自动物园和美国野生动物保护协会(US Wildlife Conservation Society)的研究员们正携手在此区域内支持这些研究,他们同时也在确保克罗斯河大猩猩更小的群种之间仍保持着联系,这样彼此之前才会进行繁殖。“我们已经对卫星图像进行了复杂的分析,以此来进行识别以及为大猩猩的栖息地绘制地图,我们也在采用多种方法来保护这片栖息地(例如,设立严格的保护区域和社区运营的保护区)。”Bergl说。

作者简介:贝克?克鲁(Bec Crew)是一名居住在悉尼的科学作家、知名博主、前《COSMOS》杂志线上编辑。她也是《僵尸山雀、宇航员鱼以及其他奇怪的动物》(新南方出版社出版)一书的作者。你可以在推特上关注他@BecCrew。

 

本文观点仅代表作者,不代表《科学美国人》。(翻译:刘逸凡  审校:侯政坤 弥生)

 

原文链接:

http://blogs.scientificamerican.com/running-ponies/2015/02/24/shelter-dogs-are-helping-sniff-out-worlds-rarest-gorillas/

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