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“新地平线”号将抵达冥王星   

2014-08-14 13:54:20|  分类: 每日科学新闻 |  标签: |举报 |字号 订阅

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本文来自“科学美国人”中文版《环球科学》http://www.huanqiukexue.com/html/newqqkj/newtw/2014/0814/24709.html

经过十年漫长的飞行之后,NASA的“新地平线”号探测器仍然距离冥王星系4.2亿公里之远-但这个距离已经足以观测到这个冰封的行星的运行轨道及其主要的卫星。

  

“新地平线”号即将抵达冥王星

(图片来源:NASA)
 
由于这里远离太阳行星更容易捕获到卫星,所以即使冥王星质量仅为地球质量的0.2%,却已经证实至少存在5颗卫星:卡戎( Charon,冥卫一),质量约为冥王星质量的12%,尼克斯(Nix,冥卫二),冥河上一个极小的暗点, Hydra(冥卫三)和 Kerberos(冥卫四)这两颗卫星则距离主要的冥王星-冥卫一系统较远。冥王星-冥卫一系统的特征更像是双星而不是我们所熟悉的行星-卫星系统。
 
地球和月亮绕地月共同的引力中心运行,该引力中心距离地球中心约4700公里(地月引力中心仍在地球内部)-使我们能够在绕太阳转动的同时还能有效地“摆动”(这种特性被应用到搜索遥远星系的系外卫星)。相反地,冥卫一将冥王星-冥卫一双星系统的引力中心拉出冥王星表面近1000公里以上,所以彼此的运动就像是每6.4个地球日在天空中跳一圈华尔兹。
 

冥王星与卡戎的华尔兹
(图片来源:NASA / JHUAPL / SwRI)
 
七月下旬,“新地平线”号的远程侦察成像仪捕捉到了一组图像可以清楚呈现这一运动。这次的观看视角有点倾斜-我们并不是直接俯视这个星系,所以轨道看起来是椭圆形的,而不是其真正的圆形形状。
 
在未来的几个月中,我们有望得到更好的图像,最终“新视野”号将于2015年7月14日在距离冥王星14000公里远处进行一次壮观的飞越(为了便于比较,已知冥卫一位于距离星系质心17500公里处)。此次飞越不会持续很长时间,“新视野”号将以每秒13.8公里的相对速度移动,在冥王星系上空一闪而过。
 
这次短暂的相遇所产生的科学效应值得大家长达十年之久的等待。我们从来没有看见过这些古老的外海王星天体表面的细节。这次相遇将会获得大量数据揭示它们的起源和历史。例如,一些理论认为,在遥远的过去冥卫一对冥王星的潮汐效应促进了绵延几百公里的地下海洋的形成。甚至这样的地方可能仍然存在,被冥王星地壳上的冰冻氮和甲烷完全隔绝起来。有关星体外表面上可能存在深海区域的线索,以地球物理学特征及组成物的形成呈现,“新视野”号都将探测到。
 
冥王星-冥卫一的华尔兹仅仅是开场表演...(撰文:卡莱布?A?沙夫(Caleb A. Scharf)  翻译:易小又)
 
原文链接:
http://blogs.scientificamerican.com/life-unbounded/2014/08/08/new-horizons-mission-catches-pluto-and-charon-waltzing/
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