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启动太空经济  

2011-02-14 16:21:55|  分类: 文章选登 |  标签: |举报 |字号 订阅

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载人航天私营

    航天飞机即将成为历史。美国航空航 天局计划2011年退役全部航天飞机,此 后,美国将失去向国际空间站运送宇航员 及物资的能力。

    私营公司会加入进来。美国奥巴马政 府已经取消了原本打算接替航天飞机的星 座计划,他们计划凭借私营公司的力量运 送宇航员。

     人们对此寄予厚望。理论上讲,政 府对大胆进入航天领域的企业进行早期资 助,能够催生出一个以太空旅行为核心的 充满活力的产业,而且竞争也会推动航天 发射的价格不断走低。

     当然也有风险。新兴公司能否推出 安全可靠、价格上可以承受的太空飞船, 这一点目前还没人能够确定。如果他们失 败,载人航天探索可能会倒退几十年。


     两年前, 已故著名演员、《星际迷航》(Star Trek) 中 斯科提(Scotty) 的扮演者詹姆斯· 杜汉(James Doohan)获准参与了他人生中的最后一次探险,提供这一机 会的是太空探索技术公司(Space Exploration Technologies Corporation,简称SpaceX)。这家公司总部设在美国加利 福尼亚州的霍索恩,成立于2002 年,从事着一项任何一家 新兴企业都未曾涉足的业务:绕地轨道飞行。2008 年8 月, SpaceX 公司对自行设计制造的“猎鹰1 号”(Falcon 1)火 箭进行了第三次试射,杜汉的骨灰被安置在这枚以液氧和煤 油为燃料的火箭顶端,准备发射到绕地轨道。然而,仅仅 飞行了大约两分钟,杜汉的最后一次探险之旅就提前结束 了——火箭一二级分离过程中,第一级撞上了第二级。至此, SpaceX 公司的火箭进行了三次试射,全都以失败而告终。

     好吧,你还指望能看到什么别的结果吗?如此冷嘲热讽 的,有美国航空航天局(NASA)里的老前辈、航天项目的执 行者,还有那些抱着传统观念不放的人——他们笃信,只有 工程师、技师和管理人员构成的庞大团队,在获得数十亿美 元资金投入之后,再经历长达数十年的研发周期,才能承担 起将有效载荷——特别是人类,安全送入地面以上数百千米 绕地轨道的任务。毕竟,太空还是太严酷了。小型私有企业 或许有能力发射一艘小巧的特技飞船,摇摇晃晃地爬升到几 十千米以上的高空,就像企业家兼工程师布尔特·鲁坦(Burt Rutan)在2004 年赢得X 大奖(X-Prize)的那次壮举一样。 但是,与NASA 多年来利用航天飞机(space shuttle)和国 际空间站(International Space Station)开展的各类任务相比, 这样的成就只能算是刚刚摸到门槛。如果你想进入绕地轨道, 100 千米只不过是起步,抵达这一高度时你最好是在全力加 速,因为只有速度提高到7 千米/ 秒,有效载荷才能在地面 上方300 千米处绕地球旋转而不至于掉落下来。

      既然如此,那美国奥巴马政府又是出于怎样的考虑,才 会在2010 年2 月宣布,NASA 应该从根本上放弃载人飞船业 务,转包给私营企业来经营呢?按照这一规划,迄今为止投 资在“星座计划”(Constellation)上的90 亿美元,绝大多 数将被NASA 一笔勾销。“星座计划”原本的目标是研制能够 替代航天飞机将宇航员和补给物资运送到空间站、最终前往 月球的下一代飞船(参见《环球科学》2007 年第11 期《乘“猎 户座”飞船去月球》一文)。而现在,情况完全反了过来—— NASA 将向SpaceX 这样的新兴企业提供创业基金,然后签 约购买船票,搭乘他们的火箭前往空间站。
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下一代NASA

 
    十多家公司已经宣布,他们有意参与将人送入太空的竞争。未来,宇航员想要前往国际空间站,可以选择乘坐多种火箭,包括轨道科学公司建造的“金牛座2 号” (Taurus 2,图1)、SpaceX 公司的“猎鹰9 号”(图2,这种火箭2010 年夏天已经进行过成功发射),还有波音和洛克希德·马丁合营的联合发射同盟建造的多种德尔塔火箭(Delta rocket,图3)。游客还可以购票参加亚轨道观光之旅,Xcor(图4)、维珍银河(Virgin Galactic,图5)、蓝色起源(图6)和Armadillo 航天公司(图中没有画出)建造的飞行器都将提供这一服务。


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